Microfinance

Qu’est-ce que la microfinance ?

La microfinance, également appelée microcrédit, est un type de service bancaire fourni aux personnes ou groupes sans emploi ou à faibles revenus qui, autrement, n’auraient pas d’autre accès aux services financiers.

Bien que les institutions participant au secteur de la microfinance accordent le plus souvent des prêts – les microcrédits peuvent aller de 100 à 25 000 dollars – de nombreuses banques proposent des services supplémentaires tels que des comptes chèques et des comptes d’épargne ainsi que des produits de micro-assurance, et certaines offrent même une éducation financière et commerciale. L’objectif de la microfinance est de donner aux personnes démunies la possibilité de devenir autonomes.

Ce qu’il faut savoir

  • La microfinance est un service bancaire fourni aux personnes ou aux groupes sans emploi ou à faible revenu qui, autrement, n’auraient pas accès aux services financiers.
  • Le microfinancement permet aux gens de contracter des prêts raisonnables pour les petites entreprises en toute sécurité et d’une manière conforme aux pratiques de prêt éthiques.
  • La majorité des opérations de microfinancement sont réalisées dans les pays en développement, comme l’Ouganda, l’Indonésie, la Serbie et le Honduras.
  • Comme les prêteurs traditionnels, les microfinanciers font payer des intérêts sur les prêts et mettent en place des plans de remboursement spécifiques.
  • La Banque mondiale estime que plus de 500 millions de personnes ont bénéficié d’opérations liées au microfinancement.

Comprendre la microfinance

Les services de microfinance sont fournis aux chômeurs ou aux personnes à faibles revenus parce que la plupart de ceux qui sont piégés dans la pauvreté, ou qui ont des ressources financières limitées, n’ont pas assez de revenus pour faire des affaires avec les institutions financières traditionnelles.

Malgré leur exclusion des services bancaires, les personnes qui vivent avec seulement 2 dollars par jour tentent d’épargner, d’emprunter, d’obtenir un crédit ou une assurance, et ils remboursent leurs dettes. Ainsi, de nombreuses personnes pauvres se tournent généralement vers leur famille, leurs amis et même les usuriers (qui pratiquent souvent des taux d’intérêt exorbitants) pour obtenir de l’aide.

La microfinance permet aux gens de contracter des prêts raisonnables pour les petites entreprises en toute sécurité et d’une manière conforme aux pratiques de prêt éthiques. Bien qu’elles existent partout dans le monde, la majorité des opérations de microfinancement ont lieu dans les pays en développement, tels que l’Ouganda, l’Indonésie, la Serbie et le Honduras. De nombreuses institutions de microfinancement se concentrent sur l’aide aux femmes en particulier.

La microfinance soutient la formation des entrepreneurs

Les organismes de microfinancement soutiennent un grand nombre d’activités qui vont de la fourniture des éléments de base – comme les comptes bancaires et d’épargne – au capital de démarrage pour les petits entrepreneurs et aux programmes éducatifs qui enseignent les principes de l’investissement. Ces programmes peuvent se concentrer sur des compétences telles que la comptabilité, la gestion des flux de trésorerie, et des compétences techniques ou professionnelles, comme la comptabilité.

Contrairement aux situations de financement classiques, dans lesquelles le prêteur s’intéresse avant tout à ce que l’emprunteur dispose de suffisamment de garanties pour couvrir le prêt, de nombreux organismes de microfinancement s’attachent à aider les entrepreneurs à réussir.

Dans de nombreux cas, les personnes qui sollicitent l’aide des organismes de microfinancement doivent d’abord suivre un cours de base sur la gestion de l’argent. Les cours portent sur la compréhension des taux d’intérêt, le concept de flux de trésorerie, le fonctionnement des accords de financement et des comptes d’épargne, le budget et la gestion de la dette.

Une fois formés, les clients peuvent demander des prêts. Tout comme dans une banque traditionnelle, un responsable des prêts aide les emprunteurs à remplir leurs demandes, supervise le processus de prêt et approuve les prêts. Le prêt type, parfois aussi peu que 100 dollars, peut sembler peu élevé pour certaines personnes dans le monde développé, mais pour de nombreuses personnes démunies, ce montant est souvent suffisant pour démarrer une entreprise ou s’engager dans d’autres activités rentables.

Conditions des prêts de microfinancement

Comme les prêteurs classiques, les microfinanciers doivent faire payer des intérêts sur les prêts et ils mettent en place des plans de remboursement spécifiques avec des versements à intervalles réguliers. Certains prêteurs exigent des bénéficiaires de prêts qu’ils mettent de côté une partie de leurs revenus sur un compte d’épargne, qui peut être utilisé comme assurance en cas de défaillance du client. Si l’emprunteur rembourse le prêt avec succès, il vient d’accumuler une épargne supplémentaire.

L’autonomisation des femmes en particulier, comme le font de nombreuses organisations de microfinance, peut conduire à plus de stabilité et de prospérité pour les familles.

Comme de nombreux demandeurs ne peuvent pas offrir de garantie, les microprêteurs mettent souvent les emprunteurs en commun pour servir de tampon. Après avoir reçu un prêt, les bénéficiaires remboursent leurs dettes ensemble. Comme le succès du programme dépend des contributions de chacun, cela crée une forme de pression des pairs qui peut aider à garantir le remboursement.

Par exemple, si une personne éprouve des difficultés à utiliser son argent pour créer une entreprise, elle peut demander l’aide d’autres membres du groupe ou du responsable des prêts. Grâce au remboursement, les bénéficiaires de prêts commencent à développer un bon historique de crédit, ce qui leur permet d’obtenir des prêts plus importants à l’avenir.

Il est intéressant de noter que, bien que ces emprunteurs soient souvent considérés comme très pauvres, le montant des remboursements des microcrédits est souvent plus élevé que le taux de remboursement moyen des formes de financement plus conventionnelles. Par exemple, l’institution de microfinancement Opportunity International a fait état de taux de remboursement d’environ 99 % en 2019.

Histoire de la microfinance

La microfinance n’est pas un concept nouveau. Les petites opérations existent depuis le 18e siècle. La première apparition du microcrédit est attribuée au système du Irish Loan Fund, introduit par Jonathan Swift, qui visait à améliorer les conditions des citoyens irlandais appauvris. Sous sa forme moderne, le microfinancement est devenu populaire à grande échelle dans les années 1970.

La première organisation à recevoir de l’attention a été la Grameen Bank, créée en 1976 par Muhammad Yunus au Bangladesh. En plus de fournir des prêts à ses clients, la Grameen Bank propose également à ses clients de souscrire à ses “16 décisions”, une liste de base des façons dont les pauvres peuvent améliorer leur vie.

Les “16 décisions” abordent une grande variété de sujets allant d’une demande visant à mettre fin à la pratique consistant à délivrer des dots lors du mariage d’un couple, au maintien de l’hygiène de l’eau potable. En 2006, le prix Nobel de la paix a été décerné au Yunus et à la Grameen Bank pour leurs efforts dans le développement du système de microfinance.

En Inde, SKS Microfinance sert également un grand nombre de clients pauvres. Créée en 1998, elle est devenue l’une des plus grandes opérations de microfinancement au monde. SKS fonctionne de manière similaire à la Grameen Bank, en regroupant tous les emprunteurs en groupes de cinq membres qui travaillent ensemble pour s’assurer que leurs prêts sont remboursés.

Autres opérations de microfinancement

Il existe d’autres opérations de microfinance dans le monde entier. Certaines grandes organisations travaillent en étroite collaboration avec la Banque mondiale, tandis que d’autres groupes plus petits opèrent dans différents pays. Certaines organisations permettent aux prêteurs de choisir exactement qui ils veulent soutenir, en classant les emprunteurs selon des critères tels que le niveau de pauvreté, la région géographique et le type de petite entreprise.

D’autres sont très spécifiquement ciblées. En Ouganda, par exemple, certaines organisations s’attachent à fournir aux femmes le capital nécessaire pour entreprendre des projets tels que la culture des aubergines et l’ouverture de petits cafés.

Certains groupes concentrent leurs efforts uniquement sur les entreprises dont l’objectif est d’améliorer la communauté dans son ensemble par des initiatives telles que l’éducation, la formation professionnelle et le travail pour un meilleur environnement.

Les avantages de la microfinance

La Banque mondiale estime que plus de 500 millions de personnes ont bénéficié directement ou indirectement des opérations liées à la microfinance. La Société financière internationale (SFI), qui fait partie du Groupe de la Banque mondiale, estime qu’en 2014, plus de 130 millions de personnes ont directement bénéficié d’opérations de microfinance. Toutefois, ces opérations ne sont accessibles qu’à environ 20 % des trois milliards de personnes qui figurent parmi les pauvres du monde.

En plus de fournir des options de microfinancement, la SFI a contribué à la création ou à l’amélioration de bureaux d’information sur le crédit dans 30 pays en développement. Elle a également plaidé en faveur de l’ajout de lois pertinentes dans 33 pays qui régissent les activités financières.

Les avantages du microfinancement vont au-delà des effets directs de l’apport de capitaux aux populations. Les entrepreneurs qui créent des entreprises prospères créent à leur tour des emplois, du commerce et une amélioration économique générale au sein d’une communauté.

La controverse sur les entreprises à but lucratif

Bien qu’il existe d’innombrables exemples de réussite réconfortants, allant des micro-entrepreneurs qui ont créé leur propre entreprise d’approvisionnement en eau en Tanzanie, à un prêt de 1 500 dollars qui a permis à une famille d’ouvrir un restaurant barbecue en Chine, en passant par des immigrants aux États-Unis qui ont pu créer leur propre entreprise, la microfinance a parfois fait l’objet de critiques.

Alors que les taux d’intérêt de la microfinance sont généralement plus bas que ceux des banques conventionnelles, les critiques ont accusé ces opérations de faire de l’argent sur le dos des pauvres. Surtout depuis la tendance des institutions de microfinance à but lucratif, telles que BancoSol en Bolivie et la SKS mentionnée ci-dessus (qui a en fait commencé comme une organisation à but non lucratif (OBNL) mais est devenue à but lucratif en 2003).

L’une des plus importantes, et la plus controversée, est la banque mexicaine Compartamos Banco. Cette banque a été créée en 1990 en tant qu’organisation à but non lucratif. Cependant, dix ans plus tard, la direction a décidé de transformer l’entreprise en une société traditionnelle à but lucratif. En 2007, elle a été introduite à la bourse mexicaine et son introduction en bourse a permis de réunir plus de 400 millions de dollars.

Comme la plupart des autres sociétés de microfinance, Compartamos Banco accorde des prêts relativement modestes, sert une clientèle majoritairement féminine et regroupe les emprunteurs en groupes. La principale différence réside dans la manière dont elle utilise les fonds qu’elle nettoie en intérêts et en remboursements. Comme toute société publique, elle les distribue aux actionnaires. En revanche, les institutions à but non lucratif adoptent une attitude plus philanthropique en ce qui concerne les bénéfices, les utilisant pour augmenter le nombre de personnes qu’elles aident ou pour créer davantage de programmes.

Préoccupations concernant le microfinancement à but lucratif

Outre Compartamos Banco, de nombreuses grandes institutions financières et d’autres grandes entreprises ont lancé des départements de microfinance à but lucratif, dont CitiGroup, Barclays et General Electric, par exemple. D’autres sociétés ont créé des fonds communs de placement qui investissent principalement dans des entreprises de microfinance.

Compartamos Banco et ses homologues à but lucratif ont été critiqués par beaucoup, y compris par le grand-père de la microfinance moderne lui-même, Muhammad Yunus. La crainte immédiate et pragmatique est que, par désir de gagner de l’argent, les grands banquiers de la microfinance fassent payer des taux d’intérêt plus élevés qui pourraient créer un piège à l’endettement pour les emprunteurs à faible revenu.

Mais M. Yunus et d’autres ont également une préoccupation plus fondamentale : que l’incitation au microcrédit soit la réduction de la pauvreté et non le profit. De par leur nature même – et leur obligation envers les actionnaires – ces sociétés cotées en bourse vont à l’encontre de la mission initiale de la microfinance, qui est d’aider les pauvres par-dessus tout.

En réponse, Compartamos et d’autres microfinanciers à but lucratif répliquent que la commercialisation leur permet de fonctionner plus efficacement et d’attirer plus de capitaux en faisant appel à des investisseurs à la recherche de profit. En devenant une entreprise rentable, selon leur argument, une banque de microfinance est en mesure d’étendre sa portée, en fournissant plus d’argent et plus de prêts aux demandeurs à faible revenu. Pour l’instant, cependant, les microfinanciers caritatifs et commerciaux coexistent.

Microfinance à but non lucratif ou à but lucratif

Outre la division entre les entreprises de microfinance à but lucratif et non lucratif, d’autres critiques existent. Certains disent que les microcrédits individuels de 100 dollars ne suffisent pas à assurer l’indépendance – ils maintiennent les bénéficiaires dans des métiers de subsistance ou couvrent simplement les besoins de base, comme la nourriture et le logement.

Selon ces critiques, une meilleure approche consiste à créer des emplois en construisant de nouvelles usines et en produisant de nouveaux biens. Ils citent les exemples de la Chine et de l’Inde, où le développement des grandes industries a permis de créer des emplois stables et des salaires plus élevés, ce qui a aidé des millions de personnes à sortir des niveaux de pauvreté les plus bas.

D’autres critiques ont déclaré que la présence de paiements d’intérêts, aussi faibles soient-ils, reste un fardeau. Malgré des taux de remboursement sains, il y a encore des emprunteurs qui ne peuvent pas, ou ne remboursent pas leurs prêts, en raison de l’échec de leurs entreprises, d’une catastrophe personnelle ou pour d’autres raisons. Ainsi, cette dette supplémentaire peut rendre les bénéficiaires de microcrédits encore plus pauvres qu’à leurs débuts.